What Happened in the Puerto Rico Taskforce Meetings

April 21, 2014

I’ve got to be honest. I love politics. I follow news daily and have opinions on almost every topic. I’m not a blind supporter of a political party views nor part of “el corazón del rollo” of any party. I have my own opinions on issues and on status.

I mention this to say that the taskforce meeting and the roundtables didn’t have a political feel to me. There are people saying that this was a show from the current Administration to promote the Lufthansa deal. Of course there were politicians and officials in the meeting from the party in power. But who else was supposed to go? They have the Constitutional power to represent us like it or not. There were also representatives from the minority party, business leaders from both parties, and NGOs that did a great job promoting their agenda.  As I explained in a previous post, it was an honor to be there.

Getting In

The meeting was held in the Eisenhower Executive Building inside the White House complex. To get in, you have to send some information to the Secret Service before the meeting. Once there, you pass several checkpoints where you are checked as if you were on the TSA Precheck line in the airport.

White House Eisenhower Building

After that, we were escorted to the meeting in the second floor.

The Meeting Room

After registering at the entrance and receiving an agenda with the assigned roundtable, we proceeded to walk into the room.

White House Puerto Rico Task Force - Agenda

As we walked in, it was obvious that the attendees to this meeting were in another level. I again asked myself, what am I doing here? The who’s who of Puerto Rico’s Businesses and NGOs was there. Universities, local businesses, multinationals, non for profits, local and Federal Government … And the list goes on.

The greeting and initial remarks were given by David Agnew, co-chair of the President’s Task Force on Puerto Rico. He presented the agenda and explained that we were going to be separated in three group, one for each of the roundtables and after that we would come back to have a debriefing from the leaders of each roundtable. Then, he introduced Eduardo Carrera from The Boys and Girls Club to give a presentation and put everything that’s going on in Puerto Rico in context. You can see more in www.juventudpr.org.

White House Puerto Rico Task Force

After the presentation, the meeting was opened to questions before we left for the roundtables. Eduardo Bhatia, President of Puerto Rico’s Senate, asked, “What is the desired outcome from the roundtables?” David Agnew responded, “What steps can the federal government take to help? What are the big items? We want concrete actions.”

They acknowledged the huge response and that the time allocated for the meeting wasn’t enough. Maybe we’ll have another meeting soon … maybe.

Roundtable on Economic Competitiveness

So we walked to the other meeting room. It was a smaller room with a beautiful colonial feel. Wood everywhere and your traditional George Washington painting on the wall.

Economic Competitiveness & Knowledge Economy Roundtable

We started with a presentation from Dr. José Lasalde Dominichi and President Uroyoan Walker form the University of Puerto Rico (UPR). They explained how a joint venture from the NIH and the UPR allowed them to start a project to develop a manufacturing process on an HIV vaccine based on the only successful study on the subject. This was to prove how Puerto Rico’s advantage on STEM and in manufacturing drugs and medical devices was paying off.

Then, everyone started sharing his or her views on economic competitiveness and a knowledge based economy. We had very little time as the presentation took a good 15 minutes. John Uvin, Deputy Assistant Secretary at the US Department of Education, did a good job making sure everyone had some time to speak and Antonio Medina, Executive Director for the Puerto Rico Industrial Development Company (PRIDCO), did an excellent job summarizing each of the proposals.

There were proposals on:

  • Green technology and how Puerto Rico could become a leader in the Caribbean in this area.
  • Patent generation and how we are last when compared to all the States.
  • Focusing on K-12 students to be able to excel in the knowledge based economy.
  • Making all federal opportunities open for Puerto Rico companies to bid on. Most of the time opportunities are open to continental US based companies only.
  • Bringing new capital to the system. Without it, it will be difficult to move the economy from the state it is to a growing one.

The Debriefing

As we got back from the roundtables, everyone had an opportunity to network. It was an amazing opportunity and that alone made the trip worthwhile.

Every roundtable gave a brief list of the proposals of each roundtable. Some were specific, and some were broad and general. Some of the most important proposals, aside form the ones in the roundtable I attended, were:

  • To expedite the Federal agencies permit process for infrastructure projects.
  • To allow the international airport to have a staging area for flights in transit. This would allow it to create more flights and traffic.
  • To make the whole island a HubZone. HubZone is a special certification by the SBA given to companies that are established in underutilized business zones.
  • How the FDIC requirements are not working in Puerto Rico and how rules had to be changed to allow lending to businesses relaxed.

In the end, a call was made to the Taskforce. “We are here in good faith presenting proposals on the things we think can help Puerto Rico jumps start its economy. We expect that you (the Taskforce) don’t let these initiatives die and that there is follow-up on them” said Alberto Cordero. When confronted with this statement, David Agnew responded with a surprising statement, “Very rarely the White House convenes public elected officials and the private sector in an event like this. Take that for what it is.”.

Final comments

I hope that these roundtables have some effect and help Puerto Rico move its economy in the right direction. The Federal Government is as responsible as we are for the precarious situation we are in. But there are a lot of people and companies that have the right intentions and the drive to do what they can to make Puerto Rico’s economy strong again. I know that at Wovenware we are doing just that.

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5 Responses to “What Happened in the Puerto Rico Taskforce Meetings”

  1. roberto ortiz-feliciano

    Gracias por la síntesis, agradezco demasiado tu enfoque “hands-on” y exento del “public relations mode”, vivimos harto de comunicados de prensa y como suelen decir lo mismo siempre aunque sea de temas diferentes.
    Voy a adicionar mis dos chavos de sabiduria caridura, espero te guste… Hoy me interesa apuntar a un concepto (en debate) que se escucha mucho pero sin embargo no se detalla de manera procesal o de propuestas de acción. Me refiero al Ccecimiento de “clusters” (racimos): propongo que nos aproximemos a un enfoque ecológico de este tema. Si hubiese que buscar un antecedente histórico me atrevería a sugerir que revisiten el desarrollo del movimiento de los impresionistas en Francia.
    Las comunidades creativas (“clusters”/ racimos) son grupos de ciudadanos cuyas acciones traen (proponen) cambios positivos a su medio ambiente. Resuelven las (sus) preguntas mediante la promoción de soluciones diferentes e ingeniosas (rompen paradigmas y enfoques tradicionales). Estas comunidades son a menudo de bajo perfil y de colaboración (interesante contradicción que siendo una actividad esencialmente competitiva se nutre de una actitud colaborativa).
    La importancia de un sector creativo próspero a la economía de las ciudades (por ende naciones) es bien reconocida. En este tema estemos interesados ​​en cómo podemos promover el crecimiento de las industrias creativas. ¿Qué tipo de políticas han tenido éxito…? ¿Qué tipos no han tenido éxito…? Estemos particularmente interesados ​​en enfoques “orgánicos” que se aproximan proactivamente al proceso creativo, en lugar de optar por el imperante sistema de jerarquía autoritaria, es decir, que tiene(n) por objeto desarrollar rápidamente sus ideas (aunque sea en formato de modelaje o experimental).
    Herramientas creativas para las comunidades incluyen técnicas innovadoras visuales, comunicaciones eficaces, abiertas y accesibles, presencia en redes sociales, exposiciones, música, y encuentros culturales. Las herramientas tradicionales para la participación de la comunidad creativa, son las encuestas de opinión pública (qué piensan quiénes), talleres de visualización, y, estimular todo tipo de reuniones y conferencias públicas. Estos recursos son útiles para transmitir información y recibir retroalimentación. Pero las principales herramientas creativas son las técnicas visuales y la narración. Las artes visuales incluyen el dibujo, la escultura, maquetas, el modelado, renderizado gráfico y la pintura (hay que insistir en la importancia fundamental del diseño como un canal de desarrollo de nuevos sistemas, procesos, formatos y productos).
    Técnicas visuales (como los ejercicios de visualización) ya están siendo utilizados en talleres y reuniones de planificación.
    La capacidad de narrar (“to deliver a message”) (contar historias o proyectar ideas) es una herramienta colectiva de la comunicación.
    Trabajadores creativos son fundamentales para promover la creatividad y el crecimiento del sector de las industrias creativas. En este tema estamos interesados ​​en esos trabajadores como personas, ¿qué es lo que hacen..??? ¿Cómo podemos atraer a este tipo de trabajadores y estimularlos…? ¿Cómo podemos apoyar a los creativos para que fomentemos en lugar de aplacar sus tendencias y habilidades creativas…?
    Ciudades creativas exitosas proporcionan los espacios en los que ocurre la creatividad, y mantienen redes que apoyan la creatividad. Estas redes creativas, especialmente a nivel de base, pueden ser extremadamente frágiles, y pueden ser fácilmente frustradas por un exceso de políticas reglamentarias (y procesos burocráticos). En este tema estemos interesados ​​en cómo las comunidades creativas a escala local se pueden apoyar.
    Los objetivos de las comunidades creativas son:
    (i) aumentar las oportunidades para que los individuos y las comunidades participen activamente;
    (ii) ofrecer programas innovadores basados ​​en la comunidad con resultados reales;
    (iii) estimular la innovación en las organizaciones, el gobierno y en las comunidades ; y,
    (iv) realizar (una) evaluación eficaz y apropiada con el fin de aumentar la comprensión del desarrollo de la comunidad (qué y cómo funciona).
    Puede llevarse a cabo en colaboración con organizaciones privadas, empresas educativas y escuelas, instituciones, departamentos del gobierno y ciertos individuos con probada excelencia creativa.
    He escuchado a ciertos (bastantes por cierto) gerenciales, incluyendo a algunos de primer orde, referirse a los “clusters”, todos saben (y les interesa) que se trata de aglutinar sectores productivos, iniciativas creativas y gente talentosa, lo que casi ninguno parece saber es que se trata de un proyecto existencial a escala social, de propiciar un ambiente: el racimo es natural, surge al crear las condiciones y abonar el crecimiento de ideas y no mediante memorandos.

  2. Christian González


    Tus contribuciones a cada tema siempre son especiales, profundas, distintas y con un enfoque único. Son comentarios como el tuyo los que promueven una discusión más rica y amplia de los temas. Me los disfruto siempre. En particular cuando no estamos de acuerdo. Siempre me trae recuerdos de las garatas que formábamos en la Clinica de Derecho!

    Como siempre, gracias.

  3. roberto ortiz-feliciano

    Estamos, es impresionante la cantidad de conceptos, prejuicios, estereotipos y vamos, lagunas de conocimiento que existen entre gente que supuestamente tienen opiniones “entendidas” e influencia decisional. Es casi la necesidad de proponer una nueva literatura de enfrentamiento a mitos, temores y discursos repetitivos. Sigo siguiendo tus movidas, pa’ lante.

  4. Javier A Miranda

    Gracias por el recap y las fotos Christian.

    Insertándome en la discusión, creo que hay que seguir con el ejemplo de la comunidad de Startups…en esa búsqueda de un cambio hacia la inovación y el crecimiento.

    El cambio orgánico surgirá de nosotros y para nosotros. Los “racimos”, formales o informales, ayudarán a aglutinar visiones, fuerzas y colaboraciones. No serán nunca el fin, sino un medio más.

    Hay muchos esfuerzos ahora mismo ocurriendo, pero desafortunadamente no se conocen todos y no están alineados. El gobierno pudiera ser un ente facilitador en ese esfuerzo, pero depender de eso sería ir en contra del mismo principio orgánico planteado.

    Claro está, en un esfuerzo orgánico, se requiere de todos aportar, aunque cada cual como pueda, de forma estrictamente colaborativa y dentro del ecosistema.

    Aunque caminando a su propio paso, y no necesariamente en el mismo carril, creo que los rebaños andan caminando en una buena dirección. Apuesto que estos esfuerzos, si siguen creciendo, pueden terminar hackiando el gobierno y las políticas públicas en pro de lo que plantea Roberto.

    Nice chat. Del choque de ideas se aprende.

  5. Simmone

    Gracias Christian por dejarnos saber de tu experiencia en el Task Force. Le dá un sentido absoluto a la frase… “to be a fly on that wall”…
    :). Enriquecedor tu relato.